I often found myself sat in my apartment coming up with all kinds of conspiracy theories. Just something to work with, if I were to defend this man, I had to find a form of defence. If Josie was an alcoholic, for such a long period of time, then perhaps she killed herself? For about half an hour, I paced the lounge in my housecoat and slippers becoming somewhat excited (would that be the correct adjective?) about this assumption. More ambitious than excited, perhaps. It seemed practical, until it dawned on me that she couldn’t have hidden the weapon if she was dead.

Then Gerald called me, even if he had hardly anything to say, he would call me at least once to see how I was and other small talk of that kind. I told about how I had been trying to come up with other potential explanations for his wife’s death, and that to be brutally honest- he’s going to need a miracle.

“Mr. Ritter, we are currently living on a planet that’s orbiting a ball of fire next to a moon that’s capable of moving the sea. Are you telling me you’re not a believer of miracles?”

I admired the man’s optimism. An abstract noun that everyone lacked nowadays. It was even beginning to fade within myself.

After that evening at Gerald’s I developed a habit of peeking in the odd cupboard when he wasn’t looking. Snooping for more clues. Who would have thought that there would’ve actually turned out to be skeletons in the closet, but ones that didn’t belong to Gerald.

I was at his house one evening, explaining all the court procedures etc. He appeared calmer than he had been in the past, like he had accepted what had happened, and he had to go through with this.

“I just wish I could give more,” he began, “When I tell the court that I sleepwalked, using that as my alibi. They have to understand that I wasn’t even in a complete state of consciousness. They will take that into consideration- won’t they?”

I remained silent- but the silence spoke for itself.

“Fine,” he quietly spoke, “Well one thing that doesn’t abide by the court’s beliefs is my conscience, my conscience is clear. At least you and I know that.” He smiled at me, in which I returned.

“Excuse me,” I said, making my way to the bathroom. When I reached the top of the stairs I noticed that the bedroom door was wide open this time. And I froze, observing Josie’s side of the bed. Perhaps she had more secret hideaways of alcohol in here. Empty wine bottles stuffed in her knee-high boots, maybe her perfume bottles were filled with vodka instead. The masses of assumptions smothered my curious mind, and before I knew it I was on the floor, her side of the bed, routing for something under there. I wasn’t even sure what I was looking for, I already discovered that she never stopped being an alcoholic so finding another bottle of wine wouldn’t create another hypothesis. I just wanted to find something.

“And what exactly do you think you are doing Mr. Ritter?” I paused. This looked bad. This was bad. Not much, just looking for more proof that your wife wasn’t who she claimed to be. I looked up at Gerald, stood there with a frown on his face; arms crossed. The poor guy didn’t look intimidating even from down there.

I scurried from the floor and straightened my suit, attempting to claim back my dignity.

“I think I’d best be leaving,” was all that I could think to say. I attempted to get past him but his hand rested on my chest to pause me in my tracks. He was waiting for an explanation. “Alright, it was exactly how it looked, I was snooping. But look under your bathroom floorboards and then you’ll know why.” With that, I made my way past and fled down the stairs, I didn’t want to be there while he discovered the painful truth about his wife, his Jose.

“Is that some sort of wise-talk? Look under my bathroom floorboards, it that a metaphor or something?” He shouted down the stairs as I exited the front door.

When I got home that night I received a call at around3:00am.

“Alright Mr. Ritter, I don’t want to talk about it too much, or what it means. I know what it means,” he sounded so dismayed, his enthusiasm for life sounded faded during the call- so monotone. “But this does open a can of worms, spreading to different possibilities for her death. I want you to come over tomorrow, whatever time I’m not going anywhere, there’s something I want to discuss with you,” he paused, then finished the call with, “Goodnight.”

I left it to go to answer machine, I was still awake so heard it at real-time. I couldn’t sleep due to contemplating everything- literally everything. What had happened that day, how she may have died etc. and I also wasn’t ready to speak to Gerald from regret of him catching me out like that, it was so complicated. I’m glad that he found out on his own, I should have told him but I couldn’t bring myself to, just hearing him drained on the phone was difficult enough.

So the next day I went round in the morning, I had minimum sleep and was exceedingly intrigued to hear what he had to say. I feared that it would be awkward, besides, I had Gerald’s interest at heart. Luckily, I felt that he understood this, when I knocked on the door he greeted me and offered me a cup of tea like nothing had happened. I declined, too eager to know what he wanted to say. When he stepped to the side I noticed pieces of wood from the staircase scattered on the floor. I started to walk towards the chaos but Gerald asked me to stop.

“Before you see, I want to explain,” he declared, his voice still quite hoarse. I nodded, gesturing for him to continue. “The second time that I sleep walked, was three months ago. That night I ended up coming down the stairs-”

“Do you remember? Did it come back to you?” I interjected, if there was a chance that it came back to him, then maybe the same could have happened this time.

“No, I know from when I woke up. So I made my way down the stairs, and I was beginning to come back round, I get very faint when I begin to come back, and my vision was quite grainy. But I was pulling at a piece of wood at that staircase right there, and it started to move, like it was supposed to. Like that floorboard in the bathroom. Then when I fully came back round she startled me, she was shouting me name for me to stop, she had grip on my shoulders- a tight grip,” he paused, “I was so scared, confused.”

“What happened then?”

“I forgot about it. She startled me that much I pushed her and she hit her head, took her to the hospital and she had five stitches. Tried not to look back since. I felt vile, making that happen to her.”

“So last night, you remembered?”

“Yeah, well I never forgot. I just didn’t think it mattered. But after that floorboard, I knew. I rushed down those stairs, and the wood wouldn’t come out like it started to last time. I was so worked up, it took me hours to find the floorboard in the bathroom, so I just-” he paused, held up his bruised knuckles. “Go take a look.”

I made my way over again, slowly. The trepidation of what was in there made me nervous. I ducked to avoid receiving splinters in my head, it was such a mess. Under those stairs, was a little room, tiny. Only a table- with flowers, roses, in a vase- and, a phone? A note was attached to the flowers,

When you whisper in my ear, this flower is the colour of your lips.
It’s the colour of my skin when you touch me,
It’s the colour of the wine that we drank that night.
It’s the colour of you, my rose.

So she was off the wagon and having an affair. I turned to the phone.

“Listen to the message,” Gerald mumbled, he was stood, arms crossed, just before the staircase. I obeyed and pressed play on the phone.

“Hey Josie, just letting you know I had a good time today, and was wondering if you could slip away tomorrow as well? I have that bottle of your favourite wine if that helps lure you, took it from work. Besides, I think it’s time we sorted out how to make it official. So meet me at the bar tomorrow, my shift ends at seven. See you then sweet.” I looked at Gerald, he was staring at the floor.

“I’m sorry,” was all that I could suffice saying.

“Well, what can you do,” he replied, not shifting his stare.

“Do you think this guy could have killed her?”

“I don’t know the guy. He could have, or we could be pointing the finger at him just to get it away from me,” he walked away.

Angling for Justice © Copyright Kelsey Cromwell.




Mi ritrovavo spesso seduto nel mio appartamento a elaborare ogni genere di teoria complottista. Era soltanto qualcosa su cui lavorare, se dovevo difendere quest’uomo, dovevo trovare una forma di difesa. Se Josie era stata un’acolista per così tanto tempo, forse si era uccisa. Per circa mezz’ora passeggiai per il salotto in vestaglia e pantofole fino a che non mi sentii in qualche modo eccitato (sarebbe questo l’aggettivo giusto?) da quella ipotesi. Più ambizioso che eccitato forse. Sembrava fattibile, almeno finché non mi fu chiaro che non poteva aver nascosto lei l’arma visto che era morta.

Poi Gerald mi chiamò, anche se non aveva molto da dire. Mi chiamava almeno una volta per sapere come stavo e scambiare qualche parola. Gli dissi che avevo cercato di trovare altre potenziali spiegazioni per la morte di sua moglie e che, per essere brutalmente onesti, ci sarebbe voluto un miracolo.

“Signor Ritter, al momento viviamo su un pianeta che orbita intorno a una palla di fuoco accanto a una luna capace di muovere i mari. Mi sta dicendo davvero che non crede nei miracoli?”

Ammiravo l’ottimismo di quell’uomo. Un sostantivo astratto che mancava a tutti oggigiorno. Stava iniziando ad affievolirsi persino in me.

Dopo quella sera da Gerald, presi l’abitudine di sbirciare dentro la strana credenza quando lui non guardava. Per trovare altri indizi. Chi avrebbe mai pensato che ci sarebbero stati degli scheletri nell’armadio, scheletri che non appartenevano a Gerald?

Ero a casa sua una sera a spiegargli tutte le procedure giuridiche e il resto. Sembrava più calmo che in passato, come se avesse accettato quello che era accaduto e dovesse andare avanti.

“Spero solo di poter dare di più”, cominciò, “quando dirò al tribunale che ero sonnambulo e lo userò come alibi. Devono capire che non ero completamente lucido. Lo terranno in considerazione, non è così?”

Rimasi zitto, ma il mio silenzio disse tutto.

“Bene”, continuò piano, “una cosa che non accetta le idee del tribunale è la mia coscienza, è pulita. Almeno io e lei lo sappiamo”. Mi sorrise e io feci altrettanto.

“Mi scusi”, dissi, andando verso il bagno. Quando arrivai in cima alle scale, vidi che la porta della stanza era spalancata stavolta. E raggelai al vedere il lato del letto di Josie. Forse lì aveva altri nascondigli segreti per l’alcool. Bottiglie di vino vuote infilate negli stivali alti, forse le bottigliette del profumo erano riempite di vodka piuttosto. Un’enormità di ipotesi asfissiavano la mia mente curiosa e, prima che me ne accorgessi, ero per terra, dal suo lato del letto, a scovare qualcosa lì sotto. Non ero nemmeno sicuro di cosa cercassi, avevo già scoperto che non aveva mai smesso di bere, perciò trovare un’altra bottiglia di vino non avrebbe creato una nuova pista. Volevo solo trovare qualcosa.

“Cosa pensa di fare esattamente, signor Ritter?”, mi fermai. Si metteva male. Molto male. Niente di che, stavo solo cercando altre prove sul fatto che sua moglie non era chi diceva di essere. Alzai lo sguardo verso Gerald, era in piedi con la faccia aggrottata e le braccia conserte. Quel pover uomo non incuteva timore nemmeno da lì sotto.

Mi rialzai velocemente e mi allisciai il vestito, cercando di riprendermi la mia dignità.

“Penso sia meglio che vada”, fu tutto quello che venne da dire. Provai a passargli accanto, ma mi appoggiò la mano sul petto per fermare il mio percorso. Aspettava una spiegazione. “Okay, è esattamente come sembra, stavo indagando, ma guardi sotto le assi del bagno e capirà il perché”. Detto ciò, passai e scesi le scale di corsa, non volevo essere lì quando avrebbe scoperto la dolorosa verità su sua moglie, la sua Josie.

“Sarebbe una specie di consiglio? Guardare sotto le assi del bagno, è forse una metafora o roba del genere?”, urlò giù per le scale mentre uscivo dalla porta.

Quella notte, quando tornai a casa ricevetti una chiamata intorno alle tre.

“D’accordo, Mr Ritter, non voglio parlarne troppo o dire cosa significa. So cosa vuol dire”, sembrava così costernato, il suo entusiasmo per la vita sembrava scomparso durante la chiamata, era così monotono. “Ma questo apre un ginepraio sulle diverse possibilità della sua morte. Voglio che lei passi domani, a qualunque ora, non vado da nessuna parte. C’è una cosa che voglio discutere con lei”, fece una pausa, poi concluse la chiamata con “Buonanotte”.

Lasciai scorrere la segreteria telefonica, ero ancora sveglio quindi lo sentii sul momento. Non riuscivo a dormire perché pensavo ad ogni cosa, letteralmente. A ciò che era successo quel giorno, a come poteva essere morta e a tutto il resto e poi non ero pronto a parlarne con Gerald, mi era dispiaciuto che mi avesse preso in castagna, era davvero complicato. Ero felice che lo avesse scoperto da solo, avrei dovuto dirglielo ma non me l’ero sentita, era già abbastanza difficile sentirlo distrutto al telefono.

Così il giorno dopo feci un giro in mattinata, avevo dormito molto poco ed ero estremamente incuriosito di sentire cosa doveva dirmi. Temevo che sarebbe stato imbarazzante, ma avevo a cuore gli interessi di Gerald. Fortunatamente, sentii che lo aveva capito, quando bussai alla porta lui mi salutò e mi offrì una tazza di té come se niente fosse successo. Declinai, troppo desideroso di sapere cosa voleva dirmi. Quando si mise di lato, notai dei pezzi di legno della scala sparsi per terra. Iniziai a muovermi verso quel macello, ma Gerald mi chiese di fermarmi.

“Prima che lo veda, voglio spiegarle”, dichiarò, la sua voce era ancora rauca. Annuii, facendoli segno di continuare. “La seconda volta che sono stato sonnambulo, fu tre mesi fa. Quella notte finii per scendere le scale…”

“Si ricorda? Le è tornato in mente?”, lo interruppi, se c’era una possibilità che gli fosse tornato in mente, forse stavolta era successa la stessa cosa.

“No, ricordo solo da quando mi sono svegliato. Insomma, stavo scendendo le scale e mi è tornato in mente, mi sentivo svenire quando cominciai a ricordare, la mia vista era abbastanza offuscata. Ma mi ero aggrappato a un pezzo di legno della scala proprio lì e cominciò a muoversi, come se fosse predisposto così, come le assi nel bagno. Poi quando mi ritornò tutto alla mente, lei mi stava spaventando, gridava il mio nome e mi diceva di fermarmi, mi afferrò dalle spalle in un’energica presa”, fece una pausa. “Ero così spaventato e confuso”.

“Che è successo dopo?”

“Me ne ero dimenticato. Mi ha spaventato così tanto che l’ho spinta e lei ha sbattuto la testa, così l’ho portata all’ospedale e le hanno messo cinque punti. Cercai di non guardare indietro da allora, mi sentivo un vile ad averle causato tanto”.

“Quindi ieri sera se ne è ricordato?”

“Sì, bé non l’ho mai dimenticato. È solo che non pensavo fosse importante, ma dopo l’asse ho capito. Sono corso giù per le scale e il legno non veniva via come l’ultima volta. Ero così agitato, mi ci sono volute ore per trovare l’asse in bagno, volevo solo…”, fece una pausa, alzando le nocche piene di lividi. “dare un’occhiata”.

Mi feci di nuovo strada, lentamente. La trepidazione di sapere cosa ci fosse mi agitava. Mi chinai per evitare che le schegge mi finissero in testa, c’era un tale casino. Sotto quelle scale, c’era una piccola stanzetta. Solo un tavolo, con fiori, rose in un vaso e un telefono. C’era un biglietto attaccato ai fiori:

Quando sussurri alle mie orecchie, questo fiore ha il colore delle tue labbra.
Ha il colore della mia pelle quando mi tocchi,
ha il colore del vino che abbiamo bevuto quella notte.
Ha il tuo colore, mia rosa.

Quindi si era ridata all’alcool e aveva un amante. Guardai il telefono.

“Ascolti il messaggio”, mormorò Gerald, era in piedi a braccia conserte proprio davanti alle scale. Obbedii e pigiai play sul telefono.

“Ehi Josie, volevo solo dirti che mi sono divertito oggi e mi chiedevo se potessi svignartela anche domani. Ho una bottiglia del tuo vino preferito se può allettarti, l’ho presa a lavoro. E poi penso che sia ora di pensare a come renderlo ufficiale. Incontriamoci al bar domani, il mio turno finisce alle sette. Ci vediamo lì, tesoro”. Guardai Gerald, lui fissava il pavimento.

“Mi dispiace”, fu tutto quello che riuscii a dire.

“Beh, cosa può farci?”, rispose, senza spostare lo sguardo.

“Pensa che sia stato questo tipo a ucciderla?”

“Non lo conosco, potrebbe averlo fatto oppure potremmo puntare il dito contro di lui solo per allontanarlo da me”, disse andando via.

A caccia di giustizia © Copyright traduzione Michela D’Amico.


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